李莲英是晚清的传奇人物,他在慈禧身边工作,发挥过特殊作用,也见证了那个时代几乎所有大事,某种程度上说,他的经历与见识,就是一部浓缩的清末史。

如果说慈禧是一棵大树,那李莲英就是这棵树上的枝叶。树在叶在,树亡叶落,随着慈禧的离开,李莲英也不可避免地退出前台。

1908年底,大清即将迎来巨变。光绪龙体欠安,慈禧凤体违和。宫廷的御医感觉情况不妙,立刻通知军机处,皇帝、太后的脉象不稳,需要名医妙手回春,以免耽误病情。

军机处加强皇宫的戒备,所有出入之人都要严格搜查。慈禧行将就木,最着急的当属李莲英,因为他是凭借着这位老佛爷才能身居高位。所以,他要谋划之后的事情,要重新买码下注,更换跑道。于是,李莲英的目光投向了隆裕皇后。

光绪的隆裕皇后叶赫那拉氏,是慈禧的弟弟桂详的女儿。由于这门亲事是慈禧指定的,光绪即使不满意,也无可奈何。隆裕皇后女大三,光绪也并为抱金砖,他们婚后情不投、意不合。但毕竟一日夫妻百日恩,听说光绪病入膏肓,隆裕皇后也很着急,想去探望自己老公。

当时的光绪是一名皇宫中的“高级囚徒”,任何人没有慈禧的批准,都不得探望。就在隆裕皇后在离光绪不远处左右徘徊、来回踱步时,被路过的李莲英看见。

李莲英先上前请安,接着问道:“主子怎么不进去看看皇上?”

隆裕皇后回答说:“没有老佛爷的批准,我不敢去”。

李莲英说:“这都什么时候了,您就不必拘礼于这些细枝末节。”李莲英大包大揽,说一切都有他负责,让皇后放心去看光绪。在李莲英的怂恿下,隆裕皇后赶在光绪临终前,和他见了一面。李莲英为何将筹码押注给隆裕皇后?

光绪马上就要归西,慈禧也将不久于人世,自己的后台马上就倒,形势急转直下,自己的未来也变得扑朔迷离。当时,慈禧已经立了年幼的溥仪为新皇帝,将来的太后必定掌握权柄。到那时,现在的隆裕皇后,就会水涨船高。自己现在给她恩惠,说不定将来会得到眷顾,攀上新凤凰,就算看不上自己,也不会得罪她,算是一条后路。

1908年11月14日下午3点,慈禧听闻伺候光绪的太监禀报,说皇上不行了。慈禧立即带着皇后、瑾妃前往。

依据大清的祖宗之法,皇上归天时,必须穿长寿礼服,否则对皇上升天不好,因为只穿寻常便衣,不会引起玉皇大帝关注,也会被先帝斥责。太监们正要为光绪更衣,却被他制止。慈禧看到这一幕,也心生恻隐,随了光绪的意愿。下午5点,光绪去世,身边只有慈禧、隆裕皇后、瑾妃和几个太监、宫女,场景凄凉。

第二天,也就是1908年11月15日,73岁的慈禧也走完她的一生。李莲英参加了慈禧的入殓,而且做过比较详细的记载。

慈禧入棺材后,李莲英痛哭不已,甚至比爹娘去世哭得更悲伤。其他人哭,可能是碍于情面不得已假哭,而李莲英是真的悲伤,他伺候慈禧几十年,从基层太监做到了大内总管,所有的荣华富贵都来源于慈禧。其次,靠山倒了,别说荣华富贵,能保住小命都不容易了。

光绪去世后,溥仪继位,隆裕升级为太后,初涉朝政的她,渴望有人协助。她曾对李莲英说:“老总管,你能不能再帮我几年”。但李莲英深知宫中失去主心骨,鱼龙混杂,差事不好当,便婉言拒绝了。

李莲英已经准备好安全地“跑路”,慈禧死后,他把宫中的大小事务全部交给自己的得意门生小德张那儿。这种以退为进的策略,可谓一石二鸟,一来自己让路,给别人上位的机会,小德张自然感恩戴德;其次是远离是非之地,求个平安。

为慈禧守丧100天期满后,李莲英于1909年2月21日请求离开皇宫。

临行前,他向隆裕太后磕头谢恩时说:“我前后伺候太后52年,太后的恩典,我这辈子报不了,只有下辈子再报答了。我离开皇宫以后,要给老太后守孝3年,稍尽奴才的一点孝心。”

李莲英还将慈禧所赏赐的珍宝,全部交给隆裕太后,他说:“这是皇家的东西,不应该流入民间,奴才我小心谨慎地替皇家保存了几十年,现在年老体衰,乞求离开宫廷,所有这些宝物,奉还给主子。”

隆裕太后为了感谢李莲英多年来为宫廷的付出,准许他“原品休致”。就是可以带着原来的薪俸退休,这个待遇在当时对于一个太监可以算是绝无仅有的。

从此以后,李莲英没有显山露水,很少与外界交往,只有到了清明与慈禧忌日,李莲英才会去东陵给他的主人慈禧烧纸。

1911年正月,李莲英也病入膏肓,他自知不久于人世。于是,他召集几个嗣子和诸弟兄于床前,交代他们谨慎持家,并安排身后事:发丧等事,不要随意行事,需听从朝廷安排,请隆裕太后批准才可照办。此外,他还将自己生前的积蓄分给嗣子。

宣统三年二月初四,李莲英去世,享年63岁。他去世后,他的家人遵照嘱咐,给朝廷写了一份奏折,请求隆裕太后降旨发丧。

隆裕太后对于这个一辈子为宫廷当牛做马的顺奴颇念恩情,于是下令,赏赐祭坛和治丧银一千两,赐茔地于西郊恩济庄之大公地内安葬。

李家接旨,随即安排发丧日期和丧事。李莲英的丧葬规格,是清宫太监中最高的,丧报发遍京城内外,李莲英的生前好友纷纷前来吊唁,连被迫退休的袁大头也派长子前往。

秋媚说:高手不在于得意时的高度,而在落幕后是否平安。李莲英生前是慈禧的工具,混迹宫中五十载,后来还能平安落地,由此也能看出他为人处世的不简单。